«Para mi la vida y la música son la misma cosa. Toco lo que vivo. Por lo tanto, así como no puedo predecir qué tipo de experiencias voy a tener, tampoco puedo predecir las direcciones en las que mi música irá. Sólo quiero escribir y tocar mi instrumento como lo siento.»

nytimes.com

Por Ben Ratliff | Mar 6, 2020

McCoy Tyner, piedra angular del innovador cuarteto de John Coltrane de los años 60 y uno de los pianistas más influyentes en la historia del jazz, murió el viernes en su casa del norte de Nueva Jersey. Tenía 81 años.

Su sobrino Colby Tyner confirmó la muerte. No se dieron más detalles.

Junto con Bill Evans, Herbie Hancock, Chick Corea y sólo unos pocos más, el Sr. Tyner era una de las principales vías de expresión del piano de jazz moderno. Casi todos los pianistas de jazz desde los años del Sr. Tyner con Coltrane han tenido que aprender sus lecciones, ya sea que finalmente las hayan descartado o no.

La manera del Sr. Tyner era modesta, pero su sonido era rico, percusivo y serio, sus improvisaciones líricas centradas en poderosos acordes de la mano izquierda marcaban el primer tiempo del compás y el centro tonal de la música.

Ese sonido ayudó a crear la atmósfera de la música de Coltrane y, hasta cierto punto, de todo el jazz de los años 60. (Cuando piensas en Coltrane tocando «My Favorite Things» o «A Love Supreme», puedes pensar en el sonido del Sr. Tyner casi tanto como en el del saxofón de Coltrane).

En gran medida era una fuerza de base para Coltrane. En una entrevista de 1961, un año y medio después de contratar al Sr. Tyner, Coltrane dijo: «Mi pianista actual, McCoy Tyner, mantiene las armonías, y eso me permite olvidarlas. Es como el que me da alas y me deja despegar del suelo de vez en cuando».

El Sr. Tyner no tuvo un éxito inmediato después de dejar Coltrane en 1965. Pero en el plazo de una década su fama había alcanzado su influencia y siguió siendo uno de los principales directores de orquesta de jazz, así como uno de los pianistas más venerados durante el resto de su vida.

Alfred McCoy Tyner nació en Filadelfia el 11 de diciembre de 1938, hijo de Jarvis y Beatrice (Stephenson) Tyner, ambos nativos de Carolina del Norte. Su padre cantaba en un cuarteto de la iglesia y trabajaba para una compañía que hacía cremas medicinales; su madre era esteticista. El Sr. Tyner comenzó a tomar clases de piano a los 13 años, y un año más tarde su madre le compró su primer piano, instalándolo en su salón de belleza.

Creció durante un período espectacular para el jazz en Filadelfia. Entre los músicos locales que llegarían a la prominencia nacional estaban el organista Jimmy Smith, el trompetista Lee Morgan y los pianistas Red Garland, Kenny Barron, Ray Bryant y Richie Powell, que vivían en un apartamento a la vuelta de la casa de la familia Tyner y cuyo hermano era el pianista Bud Powell, el ídolo de Tyner. (recordó que una vez, de adolescente, mientras practicaba en el salón de belleza, miró por la ventana y vio a Powell escuchando; finalmente invitó al maestro a entrar a tocar).

Mientras aún estaba en la escuela secundaria, comenzó a tomar clases de teoría musical en la Escuela de Música de Granoff. A los 16 años tocaba profesionalmente, con una banda de rhythm-and-blues, en fiestas en casas de Filadelfia y Atlantic City.

Tyner estaba en una banda liderada por el trompetista Cal Massey en 1957 cuando conoció a Coltrane en un club de Filadelfia llamado el Red Rooster. En ese momento, Coltrane, que creció en Filadelfia pero se había ido en 1955 para unirse al quinteto de Miles Davis, estaba de vuelta en la ciudad, entre los periodos de la banda de Davis.

Los dos músicos se hicieron amigos. Coltrane vivía en casa de su madre, y Tyner le visitaba para sentarse en el porche y hablar. Más tarde diría que Coltrane era como un hermano mayor para él.

Al igual que Coltrane, Tyner era un buscador religioso: Criado como cristiano, se convirtió en musulmán a los 18 años. «Mi fe», le dijo al periodista Nat Hentoff, «enseña la paz, el amor a Dios y la unidad de la humanidad». Añadió: «Este mensaje de unidad ha sido lo más importante en mi vida, y naturalmente, ha afectado a mi música».

En 1958, Coltrane grabó una de las composiciones de Tyner, «El Creyente». Hubo un acuerdo entre ellos de que cuando Coltrane estuviera listo para dirigir su propio grupo, contrataría a Tyner como su pianista.

Durante un tiempo trabajó con el Jazztet, un sexteto de hard-bop dirigido por el saxofonista Benny Golson y el trompetista Art Farmer. Hizo su debut discográfico con el grupo en el álbum «Meet the Jazztet» en 1960.

Coltrane finalmente formó su propio cuarteto, que abrió un largo compromiso en la Galería de Jazz de Manhattan en mayo de 1960, pero con Steve Kuhn como pianista. Un mes más tarde, a mitad del compromiso, Coltrane cumplió su promesa, sustituyendo a Kuhn por Tyner.

Ese octubre hizo sus primeras grabaciones con Coltrane, participando en sesiones para Atlantic Records que produjeron gran parte del material para los álbumes «My Favorite Things», «Coltrane Jazz», «Coltrane’s Sound» y «Coltrane Plays the Blues».

Tyner tenía 21 años cuando se unió al cuarteto Coltrane. Permanecería – junto con el baterista Elvin Jones y, a partir de 1962, el bajista Jimmy Garrison – durante los siguientes cinco años. A través de su trabajo con el grupo, que llegó a ser conocido como el cuarteto «clásico» de Coltrane, se convirtió en uno de los pianistas más imitados del jazz.

La percusión de su interpretación puede haber tenido que ver con el hecho de que Tyner tomara lecciones de conga en su adolescencia con el percusionista Garvin Masseaux, y aprendió informalmente del artista visual, cantante e instrumentista ghanés Saka Acquaye, que en ese momento estudiaba en la Academia de Bellas Artes de Pennsylvania.

Armónicamente, su sonido estaba fuertemente definido por su uso de modos – las antiguas escalas que regían una buena parte de la música que Tyner tocaba durante su tiempo con Coltrane – y por sus voces de acordes. A menudo usaba intervalos de cuartas, creando acordes de sonido abierto que creaban más espacio para los improvisadores.

«Lo que no tocas es a veces tan importante como lo que sí tocas», le dijo a su colega pianista Marian McPartland en una entrevista de NPR. «Dejaría espacio, lo que no identificaría el acorde tan definitivamente hasta el punto de inhibir tus otras voces.»

El cuarteto Coltrane trabajó constantemente hasta 1965, alcanzando una marca de alto nivel para el jazz tras otra en álbumes como «A Love Supreme», «Crescent», «Coltrane Live at Birdland», «Ballads» e «Impressions», todos grabados para el sello Impulse.

Entre las giras Tyner se mantuvo ocupado en los estudios de grabación. Hizo sus propios discos, para Impulse, incluyendo el aclamado «Reaching Fourth». También grabó como sideman, particularmente después de 1963; entre los álbumes que grabó con otras bandas líderes había clásicos menores de la época como «Page One» de Joe Henderson, «Juju» de Wayne Shorter, «Matador» de Grant Green y «Stick-Up! de Bobby Hutcherson, todos para Blue Note.

Cuando Coltrane empezó a ampliar su visión musical para incluir cuernos y percusionistas adicionales, Tyner dejó el grupo, a finales de 1965, quejándose de que la música había crecido tanto y era tan difícil de manejar que ya no podía oír el piano. Fue miembro de la banda de gira del baterista Art Blakey en 1966 y 1967; por lo demás, era un trabajador independiente, que vivía con su esposa y sus tres hijos en Queens.

Justo antes de la muerte de Coltrane en 1967, Tyner firmó el Blue Note. Rápidamente entregó «The Real McCoy», uno de sus álbumes más fuertes, que incluía sus composiciones «Passion Dance», «Search for Peace» y «Blues on the Corner», que más tarde volvió a grabar y mantuvo en su repertorio en vivo.

Permaneció con Blue Note durante cinco años, comenzando con un sonido de cuarteto bastante familiar y progresando a conjuntos más grandes, pero estos eran bandas temporales reunidas para sesiones de grabación, no grupos de trabajo. Era una época de vacas flacas para el jazz y para Tyner. No tocaba mucho y, según dijo más tarde, había considerado solicitar una licencia para conducir un taxi.

Se trasladó al sello discográfico Milestone en 1972, una asociación que continuó hasta 1981 y que le proporcionó un perfil más alto y mucho más éxito. En esos años trabajó constantemente con su propia banda, incluyendo en varias ocasiones a los saxofonistas Azar Lawrence y Sonny Fortune y a los bateristas Alphonse Mouzon y Eric Gravatt.

Sus álbumes Milestone con su grupo de trabajo incluyeron «Enlightenment» (1973), grabado en el Festival de Jazz de Montreux, que introdujo una de sus composiciones características, la majestuosa «Walk Spirit, Talk Spirit». También grabó para el sello con cuerdas, voces, una gran banda y músicos invitados como los bateristas Elvin Jones, Tony Williams y Jack DeJohnette.

Tyner no usaba piano eléctrico ni sintetizadores, ni jugaba con los ritmos de fondo del rock y la discoteca, como hacían muchos de los mejores músicos de jazz de la época; al poseer uno de los sonidos de teclado más fuertes y reconocibles del jazz, se dedicó a la instrumentación acústica. Sus experimentos fuera del piano se dirigieron hacia el koto, como se escuchó en el álbum «Sahara» de 1972, y el clavicémbalo y el celeste, en «Trident» (1975).

En 1984, formó dos nuevas bandas de trabajo: un trío, con el bajista Avery Sharpe y el baterista Aaron Scott, y la McCoy Tyner Big Band. Sus grabaciones con la big band incluyeron «The Turning Point» (1991) y «Journey» (1993), que le valieron dos de sus cinco premios Grammy. También realizó una gira y un álbum con la McCoy Tyner Latin All-Stars de nueve piezas.

En 1995 firmó con el reactivado sello Impulse y en 1999 con Telarc. A partir de mediados de los 90, se concentró en las grabaciones de bandas pequeñas y en solitario.

En 2002, Tyner fue nombrado maestro de jazz de la National Endowment for the Arts, uno de los más altos honores para un músico de jazz en los Estados Unidos.

Se resistió a analizar o teorizar sobre su propio trabajo. Él tendía a hablar más en términos de aprendizaje y experiencia de vida.

«Para mí», le dijo al Sr. Hentoff, «la vida y la música son la misma cosa». Y sigo descubriendo más sobre la música a medida que aprendo más sobre mí mismo, mi entorno, sobre todo tipo de cosas diferentes en la vida.

«Toco lo que vivo. Por lo tanto, así como no puedo predecir qué tipo de experiencias voy a tener, tampoco puedo predecir las direcciones en las que mi música irá. Sólo quiero escribir y tocar mi instrumento como lo siento.»

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