Ralph Towner ::: Marzo 1, 1940

La innovación musical no es una hazaña fácil. No sólo se requiere un talento innato, sino también una devoción por el arte que no esté cegada por el resplandor comercial de la cultura popular. Ralph Towner es un innovador en el panorama musical moderno, sus ideas siempre frescas, aunque abarcan una carrera de más de cuarenta años.

Mejor conocido como el compositor principal, guitarrista y tecladista del conjunto de jazz acústico «Oregon», Towner también ha tenido una rica y variada carrera en solitario que ha visto una fructífera y memorable colaboración musical con grandes músicos modernos como Gary Burton, John Abercrombie, Egberto Gismonti, Larry Coryell, Keith Jarrett, Jan Garbarek, y Gary Peacock.

Towner nació en Chehalis, Washington, el 1 de marzo de 1940 en el seno de una familia de músicos, su madre era profesora de piano y su padre trompetista. Towner y sus hermanos fueron criados en un ambiente de cuidado y empoderamiento que fomentaba la libre experimentación y expresión musical. En 1958, Towner se matriculó en la Universidad de Oregon como estudiante de arte, cambiando luego su especialidad a composición. Poco después conoció al bajista Glen Moore, quien se convertiría en un socio musical de toda la vida en la banda de Oregon.

Fue en esta época cuando Towner descubrió los primeros LPs de Bill Evans, a quien emula Towner y cuya influencia comenzó a incorporar en su propio estilo de piano y composición. No pasó mucho tiempo hasta que Towner también compró una guitarra clásica en una alondra y se fascinó lo suficiente con el instrumento como para que a principios de la década de 1960 lo viera yendo a Viena a estudiar guitarra clásica con Karl Scheit. En 1968 Towner se mudó a la ciudad de Nueva York y se sumergió en la escena del jazz neoyorquino, llegando a ocupar un puesto en el Paul Winter Consort, donde se forjaron las amistades y la asociación musical con Glen Moore, Paul McCandless y Collin Walcott, una química musical que estaba destinada a alquimizar la banda Oregon. Paul Winter también le otorgó a Towner su primera guitarra de 12 cuerdas. Desde entonces, Towner ha persuadido a los músicos de 12 cuerdas para que impregnaran su trabajo con una singularidad tan característica que la mayoría de los aficionados al jazz, dadas las dos palabras clave «12 cuerdas» y «jazz», inmediatamente soltarían el nombre de Ralph Towner.

La relación de trabajo de Towner con el productor Manfred Eicher de ECM Records comenzó en 1972 y proporcionaría un foro para su crecimiento como líder y colaborador con otros gigantes del jazz, al tiempo que rompía concomitantemente las fronteras musicales abiertas con Oregon a lo largo de los años intermedios. La lista de actos de bajo volumen de ECM era decididamente contraria al amplificado espíritu popular de la época, y proporcionó a Towner la oportunidad de conectarse y crear con algunos de los artistas más iconoclastas e innovadores de la cultura musical en la década de 1970. Los años de ECM de Towner también fueron testigos de su esfuerzo más minimalista, pero también más audaz. «Solo Concert», publicado en 1980 en ECM, fue conceptualmente elemental, un recital de guitarra solo en vivo. Sin embargo, hasta la fecha nadie había sintetizado nunca la composición contrapuntística clásica con jazz improvisado y de raras proporciones como éste, especialmente en un escenario tan arriesgado como el de una actuación en vivo. Este trabajo en solitario se convertiría más tarde en la firma de Towner en grabaciones como «Ana» e «Anthem», o se vería incrementado únicamente por el bajo de Gary Peacock en «Oracle» y «A Closer View».

Sin embargo, como cualquier verdadero artista, la experimentación con la tecnología estaba alejando simultánea y paradójicamente a Towner de este enfoque básico de la composición y la interpretación en 1983, cuando comenzó a incorporar el sintetizador de teclado Prophet 5 en sus composiciones, tanto con Oregon como con sus grabaciones de ECM. El Profeta 5 le dio una dimensión completamente nueva a su escritura, así como al carácter descarado y estrafalario de las piezas improvisadas de «forma libre» por las que Oregón se había vuelto infame.

Así como la carrera en solitario de Towner ha visto la evolución, su sociedad con Oregon también experimentaría transformaciones como uno podría anticipar que cualquier relación duradera podría hacer. Lamentablemente, en 1984, el percusionista Collin Walcott y el gerente Jo Härting murieron en Alemania en un choque que involucró al autobús turístico de Oregón. Towner y McCandless escaparon de una lesión grave en la parte trasera del vehículo. Sin embargo, las cicatrices emocionales serían profundas, y al principio parecía dudoso que la contribución crítica de Walcott al tapiz musical de Oregon, perdido tan trágicamente, pudiera ser resucitado por cualquier reemplazo. El tiempo encontraría afortunadamente que la intención del mensaje musical de Oregon era lo suficientemente vehemente como para volver a encontrar una expresión espontánea después de la aflicción. Dos percusionistas subsecuentes de clase mundial con una mente similar, y dotados con virtuosismo rítmico, Trilok Gurtu en 1992 y Mark Walker en 1997, compartirían y ampliarían la visión de Oregon. Esa visión explotaría de manera épica en el año 2000 con el lanzamiento de «Oregón en Moscú», un doble CD orquestal grabado con la Orquesta Sinfónica Tchaikovsky, que le valió al conjunto cuatro nominaciones a los Grammy.

La creatividad y el virtuosismo de Towner en el nuevo milenio conservan toda la vitalidad de sus años más jóvenes, incluso ahora a los 70 años. Siempre al servicio de la música, sigue teniendo un don para fomentar nuevas relaciones musicales con aquellos que comparten la misión de sinergizar el arte en una suma mayor que sus partes, recientemente y más notablemente con el guitarrista austriaco Wolfgang Muthspiel y el guitarrista austriaco Slava Grigoryan, un trío coloquialmente conocido como «MGT». Asimismo, sus dúos de jazz posteriores con el trompetista italiano Paolo Fresu y el clarinetista argentino Javier Girotto han reafirmado su nicho único en el mundo internacional del jazz improvisado. Ralph Towner ha cerrado el círculo con el lanzamiento en 2017 de «My Foolish Heart», su disco número 26 para ECM records, y un homenaje al pianista de jazz que inspiró a Towner en su búsqueda original de la innovación en la composición, Bill Evans.

Fuente: musicians.allaboutjazz.com

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